Aluminio retorcido y carbonizado mezclado con fragmentos de vidrio todavía cubre el piso del almacén industrial donde Victoria Martocci alguna vez dirigió su negocio de buceo. Después de que un incendio arrasara West Maui, todo lo que quedó de su barco de 36 pies, el Extended Horizons II, fueron un par de motores.

Eso sucedió hace seis meses, pero Martocci y su esposo, Erik Stein, que están considerando reconstruir el negocio, que comenzó en 1983, dijeron que las mismas preguntas llenaban sus pensamientos. “¿Cómo será esta isla?” —Preguntó Martocci. “¿Alguna vez las cosas volverán a ser lo mismo?”

A principios de agosto, lo que comenzó como un incendio forestal estalló en la ciudad de Lahaina, un popular destino turístico, casi arrasándolo, destruyendo grandes franjas del oeste de Maui y matando al menos a 100 personas en el incendio forestal más mortífero del país en más de un siglo.

La economía local sigue en crisis.

La reconstrucción de la ciudad, según algunas estimaciones, costará más de 5.000 millones de dólares y llevará varios años. Y aún persisten tensiones tensas sobre si Lahaina, cuya economía ha dependido durante mucho tiempo casi exclusivamente del turismo, debería considerar una nueva forma de avanzar.

Los debates sobre la ética de viajar a destinos turísticos diezmados han tenido lugar en las redes sociales tras el terremoto en Marruecos y los incendios en Grecia el año pasado. Pero la situación es particularmente grave para Maui.

Los funcionarios estatales y federales se apresuraron el verano pasado para encontrar refugio para miles de residentes que habían perdido sus hogares, trasladando a las personas a hoteles locales y alquileres a corto plazo donde muchos todavía viven, a menudo compartiendo una pared con familias de vacaciones cuya realidad parece lejos de la de ellos. Otros residentes desplazados viven en tiendas de campaña en la playa y algunos propietarios de restaurantes han recurrido a camiones de comida.

Según el Centro de Desarrollo de Pequeñas Empresas de Hawái, unas 600 pequeñas empresas (la mitad de las que había en Lahaina antes de los incendios) todavía no están operativas.

Un informe reciente de la Organización de Investigación Económica de la Universidad de Hawaii proyecta que el gasto de los visitantes en todo el estado este año disminuirá aproximadamente un 5%, o mil millones de dólares, a partir de 2023. Según el informe, la disminución del turismo se limita casi por completo a Maui.

Carl Bonham, director ejecutivo de la organización, dijo que el alcance y la velocidad de la recuperación de Maui siguen siendo una cuestión abierta. Depende, dijo Bonham, de varios factores, incluida la velocidad con la que “los residentes desplazados pueden ser trasladados de hoteles a viviendas más permanentes, la velocidad del trabajo de limpieza en curso y el alcance y la duración de los programas de apoyo”.

En las semanas posteriores a los incendios, políticos, estrellas de cine de Hollywood, activistas locales e incluso la autoridad estatal de turismo instaron a los viajeros a evitar partes de la isla devastada.

“Maui no es el lugar para vacacionar en este momento”, escribió en Instagram el actor Jason Momoa, originario de Hawái. “No te convenzas de que tu presencia es necesaria en una isla que sufre tan profundamente”.

Estos mensajes, según algunos aquí, han tenido un efecto duradero en el turismo.

Un mes después de los incendios, el gobernador Josh Green, un demócrata, anunció que las comunidades del oeste de Maui alrededor de Lahaina reabrirían oficialmente en octubre. Fue un intento, dijo en una entrevista, de salvar la economía local.

«Si no fuéramos claros y muy directos acerca de cuándo reabriríamos, los efectos persistentes de la incertidumbre destruirían toda la economía de Maui», dijo Green. «La gente no regresaba».

A pesar de la proclamación, el regreso ha sido lento. Muchos propietarios de empresas han recibido recientemente la aprobación de la Administración de Pequeñas Empresas de EE. UU. para préstamos de reconstrucción. La agencia ha aprobado alrededor de $290 millones en préstamos: alrededor de $101 millones para empresas y casi $189 millones para viviendas. El estado y varios grupos sin fines de lucro también han otorgado subvenciones en efectivo para ayudar a los propietarios de pequeñas empresas.

Pero la vida en Lahaina todavía parece un limbo.

Tanna Swanson, una amiga cercana de Martocci y Stein, pasa mucho tiempo en la casa de la pareja al norte de Lahaina, haciendo rompecabezas de 2000 piezas para pasar el tiempo y distraerse. Era dueño de Maui Guest House, un bed and breakfast de cinco habitaciones que ardió en los incendios. También era su hogar.

Desde entonces, se ha alojado en una serie de hoteles y ha navegado en casas de amigos, mudándose ocho veces. En diciembre, la Sra. Swanson, de 66 años, recibió un préstamo de la Administración de Pequeñas Empresas por 270.000 dólares.

No lo habría recibido (las montañas de papeleo y el costo emocional del proceso la habían desanimado durante mucho tiempo, dijo) si no se hubiera reunido en persona con un representante de la Administración de Pequeñas Empresas que vino a Maui para reunirse con empresarios.

Dijo que espera ver un contacto más directo para reducir los retrasos burocráticos.

Una tarde reciente, Swanson usó su pase de visitante para ingresar a su vecindario, que las autoridades locales han bloqueado para evitar el saqueo de propiedades quemadas.

La desolada piscina y algunos números de dirección de acero fundido en una pared de hormigón son todo lo que queda del bed and breakfast, donde, desde 1988, recibía a huéspedes de todo el mundo, que contemplaban las vistas al océano desde la cubierta superior. .

Miró las palmeras quemadas y pensó en sus antiguos empleados (cinco en el momento de los incendios) y en cómo, al igual que ella, habían perdido su sustento de la noche a la mañana.

“Mi todo desapareció en unos momentos”, dijo. “No soy sólo yo. Es toda la comunidad, toda la isla”.

A una hora de distancia, a lo largo de carreteras de dos carriles donde algunos turistas todavía se detienen para vislumbrar ballenas jorobadas en las aguas, Britney Alejo-Fishell es propietaria de Haku Maui.

Su tienda en Makawao, una zona rural de Maui lejos de Lahaina, vende collares tradicionales hawaianos y organiza talleres para crearlos. Gran parte de su actividad proviene de las celebraciones entre los turistas, que acudían en masa a la isla en el pasado. Eso prácticamente se ha agotado, dijo Alejo-Fishell, quien dijo que sus ganancias se desplomaron un 80 por ciento el otoño pasado después de los incendios. Desde entonces, ha experimentado un ligero aumento.

Una mañana reciente, antes de dar una clase sobre cómo construirla, habló sobre los problemas que había enfrentado su empresa familiar en los últimos años. Se vio obligada a cerrar su negocio durante un año durante la pandemia de Covid-19 y luego, apenas unos meses después de que el negocio comenzara a recuperarse a niveles prepandémicos, los incendios forestales arrasaron el oeste de Maui. Vive con bajos ingresos y se muestra reacio a aceptar préstamos del gobierno.

“El teléfono empezó a sonar cuando se cancelaban los pedidos y siguió funcionando”, dijo. «Sobrevivimos al Covid, pero ahora es como si volviera a ocurrir una segunda situación de Covid».

Alejo-Fishell, nativa de Hawái, dijo que los incendios han afectado a muchas personas que conoce, incluidos amigos que perdieron a sus seres queridos y sus hogares.

«Estoy de luto y lo estaré por algún tiempo», dijo. Pero, añadió, “el turismo es nuestra economía y lo necesitamos para sobrevivir”.

De regreso a Lahaina, la tragedia del 8 de agosto se repite para la señora Martocci. Tenía prevista una expedición de buceo para ese día pero la canceló debido a los fuertes vientos. Con la esperanza de revisar el almacén, ella y Stein corrieron por la autopista Honoapi’ilani, que estaba congestionada por el tráfico debido a las líneas eléctricas caídas y una creciente afluencia de evacuados. La pareja se dio la vuelta pero habló por teléfono con la Sra. Swanson, quien les dijo que había sido evacuada y vio un espeso humo negro, que indicaba un incendio estructural, en dirección a su almacén.

«No sabíamos si se había ido, pero teníamos un presentimiento», dijo Martocci.

En los últimos meses, ella y Stein comenzaron a salvar su negocio. Consideraron si tenía sentido mudarse, pero la Sra. Martocci nunca se había sentido más en paz que en las cristalinas aguas azules de Maui.

Recientemente se asociaron con la Administración de Pequeñas Empresas y recibieron un préstamo de $700,000. Pero a sus 64 años, Stein se siente incómodo ante la idea de asumir la deuda que necesitaría reconstruir, especialmente teniendo en cuenta la incertidumbre que persiste.

Necesita un permiso renovado del departamento de navegación del estado para operar su negocio, pero para conseguir uno necesita un barco y, por ahora, las instalaciones marinas que han utilizado durante los últimos 40 años permanecen parcialmente cerradas.

«Estamos en un patrón de espera», dijo. «No hay idea de cuándo disminuirá».

Martocci dijo que ha llegado a pensar en su comunidad como un doloroso diagrama de Venn, en el que todos conocen a alguien que ha perdido a un ser querido, un hogar o un negocio. Algunos han perdido los tres.

«El lugar que todos conocíamos y amamos ha cambiado para siempre», dijo. «Simplemente sabemos que necesitamos avanzar y encontrar una sensación de normalidad».