(CNN) — Cuando Ya Ya, un panda gigante della Cina, atterrizó negli Stati Uniti nel 2003, vari centenari di spettatori all’aeroporto internazionale di Memphis dieron la benvenuta all’esponjoso embajador de Beijing.

Il momento ha racchiuso un punto cruciale nelle relazioni tra Washington e Pechino, due anni dopo che la Cina è entrata nell’Organizzazione Mondiale del Commercio con l’apoyo stadounidense, e quando gli ambos países hanno profondamente compromesso il suo compromesso negli ambiti che ha lasciato l’economia fino alla lucha antiterrorista .

Dos décadas después, quando Ya Ya se despidió de Estados Unidos e si imbarcò in un aereo rumbo in Cina este miercoles, il panda terminó si trasformò in un simbolo del deterioramento delle relazioni tra le due superpotenze mondane, che era caduto al suo punto più basso in medio siglo.

Ya Ya atterrizó en Shanghái este jueves tras un vuelo de 16 horas, transportada a casa en un avión especial «panda express» de FedEx, informaron los medios estatales chinos.

Durante tre mesi, le acaloradas discussioni in Cina sul trato dispensato a Ya Ya dallo zoológico di Memphis hanno servito per poner de alleviare le antagonismi che hanno vuelto le relazioni tra gli Stati Uniti e la Cina.

A differenza dell’immagine regolare ed esponjosa della tua gioventù, Ya Ya, di 22 anni, è apparso flaca nelle foto recenti, ya il suo pelo bianco e nero le faltan mechones de pelo.

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Ya Ya saluta i suoi seguaci l’8 aprile, mentre centinaia di persone visitano lo zoológico per la spedizione del panda gigante. Credito: Karen Pulfer Focht/AP

Su estado ha conmocionado y entristecido a muchos en China. Alcuni credono che non abbia mai ricevuto le cure e l’attenzione adeguata, un’accusa che i difensori degli animali lanceranno per la prima volta nel 2021, ma che lo zoologico di Memphis negó in ripetute occasioni.

Ya Ya e il suo compagno macho, Le Le, debian regresar a China este año tras el final de un préstamo de 20 años. Pero Le Le murió repentinamente de una enfermedad cardiaca a principios de febrero, alimentando aún más las sospechas de maltrato.

Come parte della «diplomacia panda» della Cina, si suppone che questi animali siano nati come inviati dall’amicizia tra la Cina e il suo paese d’origine. Ma per i chinos nazionalisti, Ya Ya si è trasformato in un simbolo flagrante di ciò che considera l’amore e la supremazia della Cina da parte degli Stati Uniti.

«Trattare il nostro tesoro nazionale con un’azione semejante è una provocazione descarada alla Cina», ha dichiarato un commento su Weibo, la piattaforma cinese di Twitter, decisamente censurata.

Così, i video dei due panda, i giochi di parole e i pieni di energia nello zoo di Mosca sono diventati virali nelle redes sociali cinesi, suscitando efusivos elogios hacia Rusia per la cura dei suoi chinos.

L’aspetto contrastante tra i panda degli Stati Uniti e della Russia è stato approvato dai mezzi di comunicazione degli stati chinos, che hanno adottato una postura prorusa dall’invasione dell’Ucraina da parte di Mosca e hanno alimentato regolarmente il sentimento antico.

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Ru Yi, un panda gigante macho del zoo de Moscú, disfruta de un pastel especial con motivo del Día Internacional del Panda, il 16 marzo. Credito: Evgenia Novozhenina/Reuters

Decididos a rescatar a Ya Ya de su calvario, los internautas chinos se movilizaron para que la panda volviera a casa lo antes posible.

Alcuni si sono uniti a una petizione in linea per esigere la loro registrazione immediata, altri hanno seguito tutti i loro movimenti nelle telecamere dello zoo. Los chinos que viven en Estados Unidos si girano anche per visitarla e compartir informazioni aggiornate sul tuo stato; alcuni volaron desde lugares tan lejanos como Los Ángeles.

Per tutta la durata delle ultime settimane, Ya Ya è apparso con regolarità come uno dei principali temi di Weibo, attraendo ogni volta centinaia di milioni di visite. Se colocaron fotos suyas en vallas publicitarias desde Nueva York a Shanghái, insieme al messaggio: «Ya Ya, stiamo sperando che vuelvas a casa».

Allo stesso modo in cui sei arrivato a Stati Uniti, il tuo ritorno in Cina è carico di simbolismo, esta vez no de creciente amistad, sino de creciente animosidad y desconfianza.

Herramienta diplomatica

Durante ocho décadas, i panda hanno fatto parte di una specie di barometro delle relazioni internazionali della Cina. Pechino ha utilizzato gli osos come eredità politica dal 1941, quando ha regalato un par de cachorros a Washington come premio per l’ayuda estadounidense nella lotta contro l’invasione giapponese.

Tras la llegada al poder del Partido Comunista, los intercambios de osos panda si limitaron inizialmente a los aliados socialistas de China: Corea del Norte y la Unión Soviética. Ma quando Pechino empezó a riconnettersi con il mondo, los osos se convirtieron también en embajadores de buena voluntad ante Occidente.

Durante il viaggio storico in Cina del presidente Richard Nixon nel 1972, ha visitato lo zoológico di Pechino e, soprattutto, ha cantato con i panda giganti. Semanas después, una pareja de pandas llegó allo Zoológico Nacional de Washington.

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La ex prima donna Patricia Nixon da la bienvenida ai panda giganti della Cina allo Zoológico Nacional di Washington il 20 aprile 1972. Credito: AP

«Fue el primero que causó sensación», afferma E. Elena Songster, storica del Saint Mary’s College de California e autrice del libro “Panda Nation”.

«De questi primi regali, che hanno espresso amicizia o gratitudine, sono passati a questo spettacolare gesto diplomatico, che rifletteva un cambio sulla relazione tra Stato nemico e Stato amico», ha spiegato.

Nel 1984, la Cina ha deciso di regalare i suoi panda e ha preso parte a una politica di prezzi altissimi. In principio, los osos se alquilaban a zoológicos extranjeros para exhibiciones de short duración. Più tardi è stato sostituito da prestiti di «investigazione» a largo spazio, che durano circa 10 anni e costano 1 milione di dollari all’anno, denaro che Pechino dice che sarà destinato alla conservazione della specie.

Attualmente, la Cina presta i suoi panda a unos 20 países de todo el mundo. Nell’ultimo decennio, il líder chino Xi Jinping ha ampliato enormemente la «diplomacia del panda» in Europa, approbando nuevos préstamos a países desde Alemania, Países Bajos y Dinamarca hasta Finlandia. L’anno scorso, la Cina ha invidiato una pareja di panda in Qatar, in prima persona in un paese del Medio Oriente.

In cambio, la Cina non ha concesso ningún préstamo de pandas a EE.UU. en dos décadas, desde que Ya Ya y Le Le llegaron a Memphis, dijo Masaki Ienaga, profesor asociado de la Universidad Cristiana Femenina de Tokio.

Songster ha detto che la Cina sembra riconoscere che i panda son valorosi per soddisfare le loro necessità. «A medida que cambian sus necesidades, cambia el uso de los pandas, ma sempre para satisfacer las necesidades del gobierno in questo momento», afirmó.

Denuncias de malos tratos

Cuando Ya Ya y Le Le llegaron a Memphis en 2003, fue todo un acontecimiento para la ciudad. Los osos frugarono in un bel tappeto rosso e istantaneamente si convinsero in una delle attrattive più popolari della città. Nel 2013, lo zoo ha rinnovato il prestito dei panda per un altro decennio.

Sin embargo, desde al menos 2019, lo zoológico de Memphis se ha enfrentado a las preocupaciones de los visitantes y los fanáticos de los pandas de que Ya Ya se veía un poco delgada y descolorida. Ha scartato ripetutamente le speculazioni sul fatto che lui fosse fermo o disnutrito. In cambio, i funzionari dello zoo e i veterinari sostengono che Ya Ya era semplicemente pequeña ma è sana, e attribuisce la perdita di pelaje agli ormoni.

Una pagina del sito web dello zoo dedicata ai panda detalla le cure che recibía Ya Ya, inclusa la frequenza con la quale le suministraba bambú e se le hacían revisioni mediche.

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Una petizione di Panda Voices per Ya Ya e Le Le vuelvan in Cina su change.org ha ottenuto 193.000 firme. Credito: change.org

Los defensores de los animales no están de acuerdo y acusan allo zoo de maltratar a los osos. Panda Voices, un grupo de defensa de Ya Ya e Le Le fundado por un grupo de estudiantes chinos en el extranjero, e l’organizzazione sin fines de lucro In Defence of Animals, con sede in California, lanzaron una campaña en Internet para devolver los pandas una Cina.

En diciembre, el zoo de Memphis dijo que devolvería a Ya Ya y Le Le a su país cuando expirara su contrato en 2023 (negó que la decisione estuviera relacionada con las denuncias de maltrato). Dos meses después, anunció que Le Le había muerto inesperadamente.

Panda Voices e In Defence of Animals confermano che Le Había ha mostrato segni di mala salute nella camera di sorveglianza giorni prima della sua morte e ha accusato lo zoo di negligenza. Los responsables del zoo refutaron las acusaciones, afirmando que el panda gozaba de buena salud hasta su muerte.

Lo zoologico di Memphis non ha risposto alle reiterate petizioni della CNN per ottenere commenti.

Il distanziamento

La morte repentina de Le Le, unita alle larghe acusaciones de malos tratos contro lo zoo di Memphis, causò un gran revuelo in Cina.

L’Asociación China de Jardines Zoológicos, organizzazione responsabile de los préstamos de pandas in China, ha inviato un team di esperti a Memphis per indagare sulla morte di Le Le. L’autopsia realizzata da científicos chinos e stadounidenses determinó que murió de un’infermedad cardiaca, según l’associazione.

Los expertos chinos esaminano anche Ya Ya e rivedono i suoi informatori medici. La sofferenza perduta dal pelo causata da una fermezza della pelle, ma per la loro tenía buen appetito, heces normales y un peso estable, según la asociación.

Xie Zhong, subdirettore dell’associazione, ha dichiarato ai medios estatales chinos che la fermezza cutanea di Ya Ya è stata relazionata con i suoi geni familiari. Había empeorado con l’edad y los cambios hormonales estacionales, y era difícil de tratar, añadió.

Pero muchos en China no quedaron convencidos y dirigieron su ira contra l’Asociación China de Jardines Zoológicos.

Alcuni si preoccupavano di essere complici dello zoo e sostenevano che l’associazione fosse stata indagata, castigata o addirittura dissolta.

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Un funcionario dell’aeropuerto chino junto al Panda Express, un’avión de FedEx pintado con la cara de un panda gigante, que transporta a Ya Ya y Le Le de Beijing a Memphis il 7 aprile 2003. Credito: NG HAN GUAN/AP

Così, continuarono le relazioni con lo zoo di Memphis e molti pidieron che includevano lo zoológico nella lista nera dei futuri panda. Otros pidieron que todos los pandas de EE.UU. fueran enviados a casa.

Alcuni hanno anche pigiato la fine della «diplomazia del panda», confrontando i panda dell’ultramar con le antiche principesse cinesi casate dell’imperatore come ofrenda de paz ai nemici del paese. China utilizaba a sus pandas como herramienta diplomática cuando era débil; ora, come superpotenza mondiale, non hai bisogno di inviare i tuoi tesori nazionali ad altri paesi, argomentare.

Mentre Ya Ya regresaba in Cina, le autorità cinesi sembrano anche intente a placare l’ira dell’opinione pubblica nazionale, tanto che sono onnipresenti negli ultimi mesi su Internet fortemente censurata dal paese.

Un portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores de China dijo este miércoles que Ya Ya y Le Le habían sido «bien cuidados» por el zoo de Memphis y «queridas por el pueblo estadounidense».

«China está dispuesta a seguir trabajando with otros socios, incluido Estados Unidos, para contribuir a la conservación de las especies en peligro de extinción», dichiarò il portavoz Mao Ning.

Nello zoologico di Pechino, dove Ya Ya nació e passerà il resto della sua vita, i visitatori sbarcaranno sulla loro casa panda in previsione del loro regreso.

Un martes reciente, vari visitatori dello zoo dijeron alla CNN che sono alegraban de que Ya Ya voliera a casa.

«He oído que Estados Unidos trata mal al panda», dijo un niño de 11 años. Su madre añadió: «El regreso del panda a la madre patria è algo que toda la nación esperaba con impaciencia. Nos sentimos felices y emocionados».

Un vecchio con una carrozza di bebé dijo che la Cina dovrebbe essere più selettiva nell’ora dei panda in un «intercambio di amicizia».

«¿Por qué querríamos enviarlos a países poco amistosos?», preguntó. «(Los pandas en Rusia) son muy felices. ¿Por qué? Los rusos y los chinos son amigos. Al menos Rusia no sanciona a China».

— Mayumi Maruyama della CNN ha contribuito con questo reportage.